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"The harmonica is the mother of the band,
once you got a good harp you're in business..."
  Otis Spann, pianiste de Muddy Waters

L'harmonica est arrivé aux USA au moment où le
Blues naissait.
Ils sont vite devenus camarades de jeu. Quelques
années plus tard, les premiers enregistrements
démontrent que les musiciens de Blues ont inventé
une nouvelle manière d'utiliser l'instrument.
LE Marine BandLa musique rurale du sud-est des Etats-Unis au tournant du siècle offre une considérable variété de styles d’harmonica.
Un jeu qui deviendra le style «Cross Harp», le plus utilisé dans le Blues jusqu’à nos jours Les premiers enregistrements, en 1924, reflètent les tendances de la musique populaire américaine de l’époque.
L’une structurée, mélodique, interprétée souvent dans le registre aigu pour dominer une orchestration assez fournie.
L’autre, plus rude, rythmique, privilégiant l’expression, le climat, l’imitation des bruits de la vie quotidienne : cris d’enfants ou d’animaux, bruits de chasse, halètement et hululement des trains, jouée souvent en solo, sur les notes graves aspirées que le musicien «travaille» et altère grâce à la forme de sa bouche.
CD Harmo Blues
67 secondes
- Harmonica Blues
(Frémeaux FA 040)
Sonny Terry :
une passerelle entre les styles
L’harmoniciste aveugle Sonny Terry fut non seulement un excellent instrumentiste mais surtout une sorte de passerelle entre les styles et les époques, de ses origines rurales au début du siècle, à sa «découverte» du Blues avec Blind Boy Fuller et sa longue complicité avec les folkloristes new-yorkais. Ses solos enregistrés au début des années 50 sur Folkways sont de purs chefs-d’oeuvres : Lost John, Locomotive Blues, Fox Chase, etc…
CD Sonny Terry
56 secondes
Sonny Terry «The Folkways Years»
(SF 400231)

et aussi :
The Great Harp Players (Document DOCD 5100)
Harmonica Masters (Yazoo 2019)
Harmonica Blues (Yazoo 1053)
Memphis,
grand port sur le Mississippi, est dès les années 1920 un important carrefour du Blues
La route du BluesLes harmonicistes s’intègrent aux nombreux «Spasm-Bands» qui animent la ville : Memphis Jug Band avec Will Shade, Cannon Jug Stompers avec Noah Lewis…
La tradition de l’harmonica à Memphis se perpétuera longtemps, des «one man band» Doctor Ross et Joe Hill Louis au policé Junior Parker.
Avant de découvrir Elvis, le producteur Sam Phillips y enregistrera, entre autres, le rugueux Howling Wolf et le très talentueux et très méconnu Big Walter Horton, le plus beau son d’harmonica de l’histoire du Blues!
Sonny Boy Williamson,
le plus sensible des chanteurs harmonicistes


Coffret SBW-2 Aleck Miller - plus connu sous le nom de Sonny Boy Williamson qu’il avait délibérément «emprunté» à l’original - a animé une émission de radio un peu plus bas sur le fleuve pendant quarante ans.
Il a joué avec tout ce que le Blues a compté de talents, de Robert Johnson à B.B. King. Il a tourné en Europe avec les groupes anglais des années soixante.
C’est le plus sensible des chanteurs harmonicistes jamais enregistré. Sa voix et son instrument semblent n’être qu’un dans le même souffle rauque et vibrant de cet excentrique bon vivant et bagarreur.
CD SBW-2
70 secondes 
Sonny Boy Williamson
«The Chess Years»
(MCA) ---
ci-dessus

«King Biscuit Time»
(Arhoolie) ---
ci-contre

James Cotton fut l’un de ses disciples avant d’accompagner Muddy Waters et de mener une longue carrière en solo.

James Cotton «100 % Cotton»
(Sequel NEX cd 214)

Big Walter Horton with Carey Bell
(Alligator ALCD 4702)
Chicago
années 30 à 60...
Tout au long cette période, les harmonicistes de Blues les plus inventifs ont enregistré à Chicago, de John Lee «Sonny Boy» Williamson à Jimmy Reed.
CD SBW-1
45 secondes
Sonny Boy Williamson 1
( coffret 2 cd Frémeaux)
L’orchestre de Muddy Waters a hébergé la crème des harmonicistes du Chicago Blues de la grande époque Certains, confrontés à l’électrification de la rythmique, en sont venus à amplifier l’harmonica.
L’un d’entre eux, Marion «Little Walter» Jacobs a apprivoisé les sonorités nouvelles procurées par ce matériel pour devenir l’un des solistes les plus inspirés de l’histoire du Blues.
Junior Wells
Little Walter
(MCA)

Junior Wells «Hoodoo Man Blues»
(Delmark)

Georges Smith «Harmonica Ace»
(Ace)
Aujourd'hui :
le Texas et l'ouest
L’harmonica Blues contemporain fleurit à la fois au Texas (Kim Wilson) et sur la côte ouest (William Clarke, Paul Delay, Charlie Musselwhite…).
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